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Tras varias alternancias en el liderato, Mapfre a tope hacia Auckland con mucha agua

"Vamos a toda leche, estamos haciendo 25 nudos de media", relataba Xabi Fernández este domingo: el agua invade de nuevo unos barcos que van a toda velocidad.

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Los barcos navegan a toda velocidad con las cubiertas constantemente barridas por violentas olas mientras, tal y como explican los propios regatistas, parecen tener una manguera constantemente enchufada hacia la popa del barco.

Además, después de dar una vuelta considerable para evitar un anticiclón y un incesante cambio de liderazgo en la cabeza de regata en estas ultimas horas, toda la flota arrumban sus proas hacia el sureste, apuntando directamente hacia la meta Nueva Zelanda, que está a más de 4.000 millas náuticas.

Con el paso de un frente, el viento se ha desplazado hacia el norte y presenta unas condiciones de 18 a 25 nudos, con lo que los barcos hacen entre 20 y 25 nudos de velocidad. No es cómodo, pero es rápido. 

"Vamos a toda leche. Estamos haciendo unos 25 nudos de media desde que cogimos el frente", confirmaba hoy domingo Xabi Fernández, patrón del MAPFRE. 

Blair Tuke, por su parte, describe las sensaciones a bordo el barco español. "En las últimas horas, las cosas han empeorado un poco más. Es probablemente la mayor cantidad de agua que he visto en mi vida".

"Esta es una gran manera de ganar algunas millas después de la navegación lenta de ceñida que hemos estado haciendo", coincidía Dee Caffari desde el Turn the Tide on Plastic. "Cae agua por toda la cubierta, todo está mojado por dentro y por fuera, pero nadie se queja ya que todos sabemos que esto no durará mucho y haremos mucha millas mientras estamos en ello. Y el agua está caliente , 19 grados, igual que la temperatura del aire ". 

La flota todavía se divide en dos grupos, con el MAPFRE con una estrecha ventaja sobre Team Brunel y Dongfeng Race Team, y el Turn the Tide on Plastic a solo 13 millas de distancia. 

Los caminos del team AkzoNobel y el Scallywag están comenzando a divergir, con el Scallywag siguiendo una ruta más al sur. La estrategia les funcionó en la Etapa 4; veremos en las próximas horas si vuelve a tener éxito.

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Brunel aguanta con Mapfre y Dongfeng a la vista por su popa

Mientras tanto, SHK/Scallywag y AkzNobel han decidido una apuesta radical por el norte que, de momento, les ha retrasado más de 125 millas. La situación en la zona es de viento moderado tras un inicio tenso meteorológicamente hablando.

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Team Brunel con Bouwe Bekking a la caña mantiene el liderato en la tercera jornada de la Etapa 6 de la Volvo Ocean Race, aunque el Mapfre y el Dongfeng Race Team franco-chino están a una milla escasa de la popa del barco holandés. 

Mientras tanto, los primeros números que nos llegan desde el Race Control sugieren que la radical apuesta por el norte que han realizado el equipo AkzoNobel y el Sun Hung Kai / Scallywag no les está dando buen resultado... ¡de momento!

Los dos barcos que ahora cierran la flota viraron al norte inmediatamente después de pasar el extremo sur de Taiwán, y en el parte de posiciones de las 1300 UTC de ayer se encuentran a más de 125 millas náuticas del Team Brunel, que navega en el grupo del sur junto a Mapfre Dongfeng y Turn the Tide on Plastic. 

Aún pronto es para determinar el desenlace de la radical apuesta por el norte, que en teoría ofrecerá beneficios en los próximos días, pero ahora están navegando con 3-5 nudos, mientras que en el sur siguen teniendo entre 15 y 18 nudos. 

"Esto parece estar mal, muy mal", afirma la campeona olímpica brasileña del team AkzoNobel, Martine Grael. "¡Vamos hacia el norte, noroeste, y la meta está al sur-sureste!" 

"Estamos muy decepcionados. Tomamos la decisión de virar, parecía que todo iba bien, Scallywag se fue y el primer parte nos daba bien, el segundo no tanto. Los primeros cuatro se han ido, y ahora solo estamos compitiendo entre nosotros dos", admitía el navegante del team AkzoNobel, Jules Salter.

A bordo de Scallywag mantienen los ánimos y la navegante Libby Greenhalgh dice que el barco de Hong Kong está jugando a largo plazo. "A largo plazo, nos engancharemos al viento del norte y bajaremos la proa por delante de la flota ". 

Mientras tanto, el grupo del sur, formado por Brunel, MAPFRE, Dongfeng Race Team y Turn the Tide on Plastic, todavía navegan a la vista entre ellos, y luchan a muerte por cada centímetro en condiciones brutales de ceñida. 

"Está súper igualado, es muy difícil", afirma Sophie Ciszek desde el MAPFRE. "Tenemos a Dongfeng en la proa, y también acabo de ver al Turn the Tide. Las condiciones no han sido buenas, hemos ido ciñendo todo el rato, algo que siempre es desagradable y muy mojado, y hemos hecho bastantes 'peelings' de J1 a J2, que son las maniobras en las que tenemos más agua en cubierta, así que tenemos algunas compañeros que no se sienten muy bien".

Ciszek no se fía del retraso de los barcos de AkzoNobel y Scallywag. "Están mucho más al norte y han tenido menos presión. Ahpra están perdiendo, pero se recuperarán y todos convergeremos en algún momento más adelante. Nosotros vamos por la opción más segura: la sensación a bordo es permanecer con el resto. No dormimos mucho, no queremos perderlos de vista".

El patrón del Dongfeng, Charles Caudrelier, admite que el barco chino estuvo a punto de unirse a los dos barcos del norte, pero decidió que era demasiado pronto para hacer esa apuesta. "Para ser sincero, cuando AkzoNobel y Scallywag viraron, estábamos pensando en hacerlo también, pero pensamos que era un riesgo demasiado grande. Esta es la etapa más complicada en términos de meteorología, no solo necesitas un buen cerebro, también necesitas un poco de suerte", afirma. 

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VOR. Empieza la etapa 6, Hong Kong – Auckland. Lidera AkzoNobel

La etapa 6 que se ha inciado hoy a las 3:00 hora española, tiene un recorrido de 6.100 millas náuticas hacia Nueva Zelanda. La flota comenzará cruzando el Mar de China Meridional hasta el extremo norte de las Filipinas. De ahí se adentrarán en el Pacífico para comenzar un largo trayecto hacia el sureste, esquivando las numerosas cadenas de islas de Polinesia arrumbando, al final, hasta Auckland en Nueva Zelanda. De momento el AkzoNobel lidera en estas primeras millas.

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Ya nos apetecía hablar de nuevo de las etapas a mar abierto tras dejar por popa las disputadas en el pit-stop de Honk Kong, por cierto, con buenos resultados para los intereses del Mapfre que lidera la clasificación “in-port” y la general gracias a la victoria en Guangzhou. De momento Akzo NObel está liderando la flota en estos primeros compases de la regata.


De momento AkzoNobel lidera las primeras millas

La etapa 6, Honk Kong-Auckland, es otra que estará dominada estratégicamente por el tránsito de norte a sur de los Doldrums, que fue muy decisiva en la Etapa 4 hacia Hong Kong. Otro punto importante en este trayecto es la aproximación final hacia Auckland, en la costa este de Nueva Zelanda.

El Mapfre, el líder de la general de la regata, ha cruzado la línea de salida hacia Auckland con una ventaja de cuatro puntos sobre el Dongfeng Race Team. Con otro paso por los Doldrums que se avecina, ambos patrones ven ahí el potencial peligro de la etapa.

"La etapa hacia Auckland es lo que llamo una etapa complicada", afirma el patrón de Dongfeng, Charles Caudrelier. "Tenemos que cruzar los Doldrums y sabemos que es complicado y un poco aleatorio y nos preocupa ser los que atrapemos una mala nube esta vez. Pero también es una de las mejores etapas al llegar a Auckland, que es un lugar fantástico donde la gente conoce muy bien la vela oceánica y ama la carrera".

Y Xabi Fernández, conoce de primera mano el desafío que representan los Doldrums, ya que en la Etapa 4, un sólido comienzo dio paso a una batalla perdida contra las nubes con un resultado decepcionante.

"Todos sabemos lo duro que pueden ser los Doldrums y la última vez para nosotros fue aún más difícil", ha dicho Fernández. "Nos encontramos un poco separados de los líderes y durante 10 ó 15 horas fue doloroso ver a los otros navegar..."

A medida que la flota se adentre en la etapa, se pronostican vientos más fuertes durante los primeros días.

"Siempre pasa algo así", ha dicho antes de parir la patrona del Turn the Tide on Plastic, Dee Caffari. "Recuerdo que, en la última edición, cuando salimos de Sanya (China), tuvimos condiciones similares de ceñida muy duras a través del Estrecho de Luzón. Así que es lo mismo esta vez. También es un poco engañoso, ya que casi nos alejamos de Nueva Zelanda antes de bajar la proa, por lo que psicológicamente es una etapa dura".

Esta será la undécima vez que la regata visita Nueva Zelanda y la décima vez que se detiene en Auckland. Mucha gente considera a Nueva Zelanda como el hogar espiritual de la Volvo Ocean Race, ya que más de 350 regatistas kiwis han participado en la regata desde 1977.

Seis equipos han tomado la salida en Hong Kong; el Vestas 11th Hour Racing emitió un comunicado el lunes confirmando que no disputa esta etapa.

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Último esfuerzo para el Sun Hunhg Kai/Scallywag, a 48h de su casa

El equipo de Hong Kong está a 48 horas de su primera victoria si nada extraño le sucede en el tramo que más le conviene. En el de la ciudad de su sponsor.  Mientras el Dongfeng, “en modo invisible”, tira de estrategia pensando en el podio.

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Los de Dave Witt, tienen muy claro que las próximas 24 horas son cruciales para confirmar la que sería una histórica victoria en la ciudad originaria del equipo, Hong Kong.  

La tripulación de Witt aventaja en casi 100 millas a su rival más cercano, el Vestas 11th Hour Racing, cuando quedan solo 840 millas hasta la línea de meta.

A pesar de esta buena renta, Hong Kong todavía está a casi dos días de distancia, y los experimentados regatistas del Scallywag saben que es mejor no celebrar nada por el momento. El Dong Feng chino ha desaparecido del “tracker” para dar algo de emoción en estos compases finales del tramo. Los de Witt deberían hacerlo muy mal o debiera ocurrir alo inesperado, para que tanto el Vestas como el desaparecido Dong Feng le arrebataran esta importante victoria.

Para llegar a la meta, primero deben cruzar entre Taiwán y Filipinas, unas 400 millas más adelante. Hay algunas zonas de poco viento que deben evitar. Según Witt, las 24 horas previas a este punto decidirán si pueden mantenerse en el primer puesto durante la recta final.

"Para mí, la mayor preocupación es desde aquí hasta pasar Filipinas", ha dicho. "Una vez que pasemos la esquina de las Filipinas hacia Hong Kong será bastante fácil, no creo que nos pasen allí. Las próximas 24 horas son las más importantes", ha afirmado Witt.

"Si no tenemos pérdidas en los próximos tres partes de posiciones, nadie nos atrapará. Vamos a darlo todo durante las próximas 24 horas y, con suerte, cerrar el tema. La única forma en que perderíamos es si nos paramos, y me aseguraré de que no lo hagamos", añade.

"No creo que la gente entienda realmente la magnitud de esto, si logramos llevarlo a cabo", finaliza Witt. "Hay muchas primicias: el primer equipo de Hong Kong, la primera vez en Hong Kong ... con suerte tendremos mucho tiempo que perder en Hong Kong con unas cervezas delante, pero tenemos que llegar primero".

Desde las filas del Mapfre, que mantiene la quinta plaza, su patrón Xabi Fernández reconocía que Scallywag tiene la victoria a tiro. "Parece que Scallywag tiene la etapa bajo control, ¡si no pasa nada, por supuesto! ¡Bien por ellos... y además en su casa! Estoy seguro de que habrá muchas celebraciones…".

El Vestas 11th Hour Racing, que ocupa el segundo puesto, ha abierto una brecha de 70 millas entre ellos y el team AkzoNobel, que ocupa el tercer lugar en la clasificación de hoy.

Sin embargo, Dongfeng Race Team estaba en el tercer puesto a unas 50 millas de Vestas antes de optar por entrar en modo sigilo, del que saldrá a las 19:00 UTC.

La escala, que se encuentra en el Kai Tak Runway Park de Hong Kong, supone la primera vez que los barcos visitan la región, y con el equipo local Sun Hung Kai / Scallywag liderando actualmente la flota de la Etapa 4, la emoción se percibe en el ambiente. 

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VOR. Sun Hung Kai /Scallywag sigue mandando en la flota

Tras el rescate de Álex Gough, que se fue al agua, el Sun Hung Kai / Scallywag sigue liderando la flota hacia Hong Kong a rumbo directo y viento por la aleta, que a la velocidad actual, unos 20 kn, llegará en unos 4 días aproximadamente.

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Tras ser el último de la flota hace algunos días, el anfitrión de Hong Kong, el Sun Hung Kai / Scallywag sigue como líder del cuarto tramo de la Volvo Ocean Race, a pesar de haber tenido que rescatar a un tripulante que se les cayó al agua.

El miembro de la tripulación Alex Gough fue arrastrado por una ola durante un cambio de vela y cayó por la borda con vientos de 15-20 nudos, un suceso que tuvo lugar en torno al mediodía, hora local del domingo.

El equipo activó el modo rescate y Gough volvió a estar a bordo a los siete minutos, ileso. El Scallywag reanudó la competición de inmediato, tras haber perdido obviamente unas millas respecto a sus rivales más directos, Vestas, Dongfeng y AkzoNobel.

"Salió con el outrigger, yo estaba conduciendo, y llegó una gran ola que se lo llevó y lo lanzó fuera, como un caballo", dijo el patrón David Witt.

"Lo principal es que lo tenemos de nuevo a bordo y está a salvo. Pero creo que ha demostrado lo difícil que es localizar a un tipo en el agua. Incluso en un día soleado, 18 nudos de viento ... No quiero pensar en hacer esto con 20 nudos en la oscuridad".

Gough no llevaba arnés ni chaleco salvavidas. ¿cómo es posible que esto siga sucediendo? Witt dice que debería haber estado atado, o al menos haberle dicho al timonel lo que estaba haciendo, antes de soltarse de las líneas de vida en el outrigger.

"Fui bastante estúpido, pero afortunadamente los chicos me rescataron. Reaccionaron asombrosamente rápido", dijo Gough. "Estoy bien, muy bien. Pasé algo de miedo ... pero ya estamos de nuevo en acción".

La maniobra le costó al equipo algunas millas, pero tenían una cómoda ventaja, y todavía lideraban la flota hacia el oeste, hacia Hong Kong, que está ahora a poco más de 2.000 millas náuticas.

Mapfre ha trabajado bien para ganarle unas 30 millas al Turn the Tide on Plastic y al Team Brunel, pero se mantiene a unas 150 millas de la popa de Scallywag mientras la flota serpentea por las islas, islotes y atolones de Micronesia.

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VOR. Asalto al liderato del MAPFRE

El equipo español ha culminado la remontada en dos días superando al Dongfeng Race Team poniéndose líder con casi 11 millas por delante cuando quedan menos de 1.700 millas para la meta de Melbourne.

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Xabi Fernández se estaba mostrando confiado en las últimas comunicaciones de estos días al hacer la rueda “radiofónica” con todos los patrones. Y a pesar de estar detrás de Dongfeng durante la mayor parte de la etapa, con un mar monumental, se sentía cómodo con su posición, como agazapado, ya que estaba convencido de que surgirían oportunidades para pasar al líder. ¡Y así ha sido! El cambio en el liderazgo de la tercera etapa de la Volvo Ocean Race se ha producido después del parte de posiciones de la 0100 UTC, pero el MAPFRE navegó más rápido y más al sur durante varias horas. Las trasluchadas con sus cruces obligándose a aplicar las reglas de navegación en regata, no se han producido más. A las 1300 UTC, la ventaja era ya de 11,9 millas.

Xabi Fernández describía cómo han logrado superar al Dongfeng. "Las últimas horas han sido muy buenas para nosotros, ha pasado un frente y aunque íbamos unas diez millas detrás del Dongfeng hemos podido trasluchar un poquito antes y acortar un poco el recorrido, ahora les tenemos en nuestra popa a unas siete millas y contentos de estar delante".

El patrón del MAPFRE advierte de que hay que mantener la máxima concentración hasta el último segundo. "Ha sido una persecución de unos diez días que al final ha dado sus frutos, pero hay que tener mucho cuidado y a ver si conseguimos aguantar este liderato, pero va a ser muy apretado hasta el final".

Joan Vila, por su parte, revelaba esta mañana que el pronóstico hasta la llegada parece bastante veloz. "Actualmente parece que el resto del recorrido será razonablemente rápido, con viento a favor hasta la llegada a Melbourne".

Para los barcos que cierran la flota, han sido unas horas muy intensas, ya que una alta presión los ha detenido en ese galope desenfrenado por el sur, lo que ha provocado vientos más ligeros y grandes pérdidas con respecto a los líderes.

Dee Caffari, la patrona del Turn the Tide on Plastic sabía exactamente lo que venía: "Tenemos una presión alta que nos persigue y una barrera (el límite de exclusión de hielo) sobre la que debemos permanecer al norte. Todo el viento está hacia el sur, donde no podemos ir. Como resultado corremos el riesgo de que nos trague y llegar mucho más tarde a Melbourne que los de delante. ¡Maldición!".

Y así ha sucedido. Primero el AkzoNobel, luego el Turn the Tide on Plastic e incluso el Scallywag están perdiendo muchas millas sobre los líderes.

Para Team Brunel y Vestas 11th Hour Racing, que están entre ambos grupos, es cuestión de esperar su momento.

"Esperamos que en los próximo press días podamos consolidar nuestra posición con los barcos que están detrás de nosotros, retenidos por el viento más flojo a medida que la altaión los atrapa", escribe Simon Fisher desde el Vestas 11th Hour Racing. "Sin embargo, esto también significa que los dos barcos rojos de adelante se han escapado aún más. Todavía tenemos nuestra vista puesta en ellos, pero por ahora tendremos que ser pacientes. Ojalá tengamos otra oportunidad de alcanzarlos en los próximos días".

Etapa 3 - Partes de posiciones- Miércoles 20 de diciembre (día 11) - 13:00 UTC

1. MAPFRE - distancia a la meta - 1,679.2 millas náuticas

2. Donfeng Race Team +10.9

3. Vestas 11th Hour Racing +108.6

4. Team Brunel +139.0

5. Sun Hung Kai / Scallywag +304.4

6. Turn the Tide on Plastic +400.2

7. team AkzoNobel +469.1

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